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谷歌为何出售机器人公司?软件易开发硬件太难
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凤凰科技讯 北京时间3月19日,在过去的一周里,谷歌AI可谓重磅新闻不断,先是在围棋棋盘上打败了世界顶级棋手,随后又悄悄谋划抛售机器人子公司。

谷歌决定放弃Boston Dynamics机器人公司,说明机器人的研究工作碰到了一个大问题:开发、测试软件容易,硬件却很难。在人工智能和机器人领域更是如此。

看看今天的工业机器人,基本都是“傻瓜型机器”,它们按预定程序规划的路线操作,机器人放在金属盒子里,防止人们冒冒失失闯进它的领地而受到伤害。通过Boston Dynamics,谷歌开发的机器人可以打破工厂的严格限制,它可以承担各种不同的任务。达成目标不容易,谷歌先要解决一大堆问题,需要进行大量基础性研究。

去年11月,谷歌机器人管理者召开了内部会议,挑战很严峻。从书面会议记录来看,高管们讨论了AI技术的可行性(比如教机器人做体力活),他们希望Boston Dynamics与谷歌其它团队更多地合作。高管们还要处理一个更麻烦的问题:正如部门领导乔纳森·罗森伯格(Jonathan Rosenberg)所说的,公司需要展开大讨论。在谈到智能机器的潜力时,谷歌和整个产业都很兴奋,但如何开发出品呢?大家都碰到了一大堆问题。

2月23日,Boston Dynamics公布了一段视频,从视频来看,机器人可以大步前进、可以跑可以走、可以搬起盒子堆放在一起。成千上万人观看了视频,AI所展示的威力让网民激动不已。

机器人完全自主太难

实际上Boston Dynamics的研究成果并不像人们所认为的那样先进。熟悉公司内情的知情者说,Boston Dynamics解决了一个主要的问题,那就是让机器按现实方式移动,但它离“完全自主”还有很遥远的距离。

Boston Dynamics创始人马克·雷尔博特(Marc Raibert)在2月份接受采访时证实,当机器人在室外漫步时,人类会通过无线电操纵机器人;在室内,虽然机器人可以堆叠盒子,人类必须预先设定机器人,向它下达开始命令。

Rethink Robotics创始人、AI先驱罗德尼·布鲁克斯(Rodney Brooks)表示,机器人无法自主行走。“狗有意图,机器人却没有。”我们可以想像一下,工厂的机器人如果不需要“笼子”约束,可以感知行走环境的变化,结果会怎样?布斯克斯称:“从科学角度看真的很难吗?不是的。早在20年多年前,研究人员就在实验室做到了。问题在于要让它100%管用很困难。”

让机器具备“意图”是一大挑战。软件程序员可以在电脑上模拟要解决的问题,不需要依赖物理运动就可以取得进步,电脑模拟运动的速度越快,进步也就越大。

只要短短的几个月,谷歌DeepMind AI软件就下了无数盘棋,要让机器人在丛林中行走成千上万步却需要更多的时间。

两个选择

要开发机器人,你有两个选择:第一个选择,你可以利用软件来模拟环境和机器人,模拟结果高度精准,可以直接装载到机器上,让它行走;第二个选择,你可以跳过模拟环节,直接调整机器人,让它在真正世界中不断学习,这条路不太好走。

在无人驾驶汽车研发过程中也面临类似的问题,为此谷歌双管齐下进行测试。每个星期,真实的汽车会在真实的公路上行驶数千英里,与此同时,谷歌还会让虚拟汽车在虚拟道路上行驶,每周要行驶数百万英里。模拟可以测试汽车在不同场景中作出的反应,而真实世界可以收集虚拟汽车提供不了的数据,帮助谷歌发现问题。比如,一个男人坐在轮椅上,拿着扫帚追赶火鸡,这种事情谷歌可能没有模拟过。

实际上机器人比汽车更先进。没有车轮,机器人有腿、有手、有脖子、有膝关节、有手指。精准模拟每一个部位是极为困难的,要测试机器移动的各种情况,让它可以在真实的环境中移动,没有多年的时间是不行的。

AI创业公司Geometric Intelligence的CEO格雷·马库斯(Gary Marcus)说:“要开发出机器人罗西(Rosie),不撞倒家具无数次是难以实现的。”美国电视剧《杰森一家》(The Jetsons)中有一个机器人女仆,她的名字叫罗西(Rosie)。

谢尔盖·莱文(Sergey Levine)最近正在做一个项目,他希望能帮助谷歌解决这个问题。公司对14个机器人手臂进行编程,花了3000小时让机器人学习如何挑选不同的物品,然后让机器彼此学习。项目很成功,但是要花几个月时间训练,而且它只能用在机器人手臂上,并不是整个机器人。

“要让AI在真实世界中实用,需要处理各种复杂的现实环境,让机器人持续学习,经过很长一段时间后,机器人也许可以彼此合作。”莱文说。

Boston Dynamics机器人需要的技术现在还不存在。用软件控制机器人,给予它们自主性,全球许多大学都在研究。在谷歌看来,Boston Dynamics技术要10年时间才能变成商用产品。

消息人士透露说,丰田研究院(丰田汽车的一个部门)和亚马逊可能会收购Boston Dynamics。AI机构OpenAI研究员约翰·舒尔曼(John Schulman)表示,为了开发一款产品在众多领域进行基础研究,很少有企业这样做。他还说:“开发一款人型机器人,让它可以四处游荡,可以在真实世界做一些有趣的事,比如清扫房子,就目前的科学水平而言还有点遥远。”


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